OTTAWA – Le Canada envisage d’élargir son soutien à la mission au Mali, mais écarte toujours une aide militaire directe, a déclaré mercredi le premier ministre Stephen Harper.

«J’aimerais voir un large consensus au pays sur ce que nous devrions faire», a-t-il indiqué alors qu’il se trouvait à Cambridge, en Ontario, pour une annonce dans le secteur automobile.

Des groupes islamistes liés à Al-Qaïda ont pris le contrôle du nord du pays et fait des avancées vers le sud. Selon les Nations unies, des dizaines de milliers de civils ont fui les zones de combat.

La France mène notamment des frappes aériennes contre les rebelles armés et tente de freiner leur progression.

Pour l’instant, le Canada a envoyé un avion cargo pour aider les troupes françaises, après une demande de soutien de la part du gouvernement de François Hollande. Le C-17 canadien sert à transporter de l’équipement lourd.

Il a été envoyé pour une semaine: un engagement limité dans le temps, a rappelé M. Harper lors du point de presse. Mais ce prêt vient à expiration jeudi: il est attendu qu’une extension soit bientôt annoncée.

L’énorme avion a d’ailleurs été libéré de ses fonctions ordinaires pour les trois prochains mois, ce qui constituait déjà un indice que le gouvernement conservateur considérait prolonger son engagement.

Le premier ministre dit être en consultation avec ses collègues et avec les partis d’opposition: «Le gouvernement est en train de regarder si, et comment, étendre nos engagements».

«Nous voyons la mission française comme une importante mission antiterroriste», a souligné M. Harper mercredi.

Mais il a réitéré qu’il n’était pas question d’envoyer des troupes au Mali, ce qui reflète, selon lui, la volonté du peuple canadien. «Nous avons été clairs», a-t-il répété.

Le chef du Nouveau Parti démocratique, Thomas Mulcair, a déjà fait savoir qu’il voulait un débat au Parlement au sujet de la contribution canadienne au Mali.

Fin décembre, le conseil de sécurité des Nations unies a adopté la résolution 2085, qui demande aux États membres de fournir une assistance aux Forces de défense maliennes, pour contrer la menace des organisations terroristes.

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