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Auto GoLe casque enfoncé par-dessus ma cagoule, la ventilation au maximum pour contrer les chauds rayons du soleil, j’attends mon tour sur la piste. L’officiel me fait signe, je démarre dans le vrombissement caractéristique du moteur de la Mercedes-Benz C63 AMG.

Rapidement, j’atteins 120 km/h. Puis, d’un mouve­ment ferme, mon pied enfon­ce la pédale de frein. Les deux mains sur le volant, les yeux au loin, je freine à fond, puis progressivement je relâche, tout en tournant délicatement le volant.

Quelques mètres sans frei­nage, et doucement, je reprends l’accélération. Toute l’opération ne dure que 20 secondes, 30 tout au plus, et me fait prendre un virage à moins de 60 km/h. Malgré cela, je souris de toutes mes dents : l’instructeur me confirme que la manœuvre a été parfaite.

Étonné de cette faible vitesse? Normal, oserais-je dire, puisqu’il s’agit du tout premier exercice du programme Maîtrise des perfor­mances de l’Académie de conduite Mercedes-Benz. Tout au long de la journée, les vitesses progresseront, et les exigences techniques aussi. Mais c’est le degré de confiance des conducteurs eux-mêmes qui augmentera le plus rapidement.

L’Académie de conduite Mercedes-Benz est une école de conduite de performance qui utilise, vous l’aurez compris, des voitures de la marque allemande, mais qui est grande ouverte au public. Pas besoin d’être propriétaire d’une Mercedes-Benz, ou même d’avoir la moindre expérience de conduite de performance; l’école et ses divers programmes se chargent d’initier tout le monde.

La beauté de la chose cependant, c’est la philosophie même de l’école. Pas question ici de former des pilotes de course, même si les exercices se déroulent sur une piste; pas question non plus d’encourager la compétition entre les élèves. L’Académie se veut un outil d’apprentissage des capacités de votre voiture et de vos aptitudes de pilote.

Plusieurs programmes sont offerts. L’expérience de conduite, d’une demi-journée, a lieu aux quatre coins du pays sur de grandes surfaces pavées. On y enseigne les freinages, les slaloms et les arrêts d’urgence. Un autre programme vise plutôt la maîtrise des dérapages en conditions hivernales et se déroule évidemment durant les longs mois d’hiver.

Quant à moi, je suis confortablement assis dans 1 des 14 voitures disponibles pour cette journée de Maîtrise des performances (offerte seulement sur les circuits de Mont-Tremblant ou de Mosport, en banlieue de Toronto) en attendant mon tour. J’y ai passé la journée, ayant droit à des explications théoriques et pratiques en avant-midi, et à de nombreux tours de piste, encadrés soigneusement, en après-midi.

Vous vous en doutez, même si je ne suis pas un pilote de course, je n’étais pas sans expérience de conduite sur un circuit. Ce qui n’était pas le cas de quelques-uns de mes collègues d’une journée, et pourtant, nous avons tous réussi haut la main.

Pour Danny Kok, l’instructeur-chef de l’Académie, l’idée n’est pas de créer de nouveaux Fernando Alonso, mais simplement d’améliorer un peu la conduite de chaque automobiliste. Il faut cependant compter de quelques centaines à près de deux milliers de dollars pour l’un ou l’autre des programmes.

Parti en coup de vent, je suis à la trace la voiture de tête. Freinage, coup de volant, accélération, enfilade, nouveau freinage, une à une les courbes du circuit Mont-Tremblant se suivent, et je les maîtrise sans difficulté. Au terme de la journée, la piste n’a plus de secrets pour moi, et mes gestes sont plus assurés que jamais derrière le volant. Les autres élèves obtiennent aussi le même résultat.

J’ai maintenant franchi les deux premières étapes. La plupart des conducteurs s’arrêteront ici et pourront appliquer ces nouvelles connaissances directement sur la route, sans pour autant conduire comme dans une course.

Les plus maniaques en voudront davantage. Sachez que l’Académie offre aussi des cours de conduite avancés, cette fois directement axés sur la performance et dispensés au volant de voitures AMG, la division des voitures les plus puissantes de Mercedes-Benz. Mais comme je suis à peine diplômé du cours de base, il me faudra sans doute attendre quelques mois pour me lancer à leur assaut.

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