David Connell/Saint John Sea Dogs Joe Veleno

Âgé de seulement 15 ans, le hockeyeur originaire de Kirkland, Joseph Veleno, vient de connaître une bonne première moitié de saison avec les Sea Dogs de Saint-Jean dans la Ligue de Hockey Junior Majeur du Québec (LHJMQ), inscrivant 24 points et un rendement de +10 en 33 matches.

L’adolescent, qui célébrera son 16e anniversaire le 13 janvier, était devenu en mai dernier le premier joueur de l’histoire de la ligue à obtenir le statut de joueur exceptionnel. Cela lui avait permis d’être repêché au premier de l’encan 2015 et d’évoluer à l’âge de 15 ans dans une ligue normalement réservée aux 16 à 20 ans.

«Lorsqu’on prend en considération son âge, il a connu un excellent début de saison. Son jeu dans les deux sens de la patinoire, son courage et sa force contre des joueurs plus âgés démontrent qu’il a beaucoup de potentiel», raconte son entraîneur-chef, Danny Flynn à propos de son jeune protégé de 6’01 et 177 livres.

«Je veux juste contribuer au succès de l’équipe, compter des buts et faire des beaux jeux. Je suis assez satisfait de mon rendement, mais il y a toujours place à l’amélioration», explique Veleno.

Situation exceptionnelle
Rappelons que Saint-Jean a pu repêcher Veleno grâce à un choix appartenant au départ à Drummondville, l’équipe ayant terminé la saison 2014-2015 avec la pire fiche de la ligue. Le jeune hockeyeur a été chanceux de ne pas atterrir dans une équipe en reconstruction à sa première saison.

«On avait une équipe qui jouait pour ,500 l’an dernier, donc les attentes n’étaient pas placées sur Joseph pour qu’il soit un joueur de franchise à 15 ans. On avait déjà un bon groupe de vétérans. Ça a permis à Joseph de s’amener ici et de contribuer sans avoir à mener l’équipe à la victoire par lui-même», avance Flynn.

Le jeune est utilisé la plupart du temps sur le troisième trio et sur la deuxième vague de supériorité numérique. Selon son entraîneur, il pourrait améliorer son jeu défensif.

«Comme la plupart des jeunes qui arrivent dans cette ligue, il a besoin de polir cet aspect. Mais il est en avance sur bien des jeunes que j’ai entraînés», explique Flynn.

S’il est d’accord avec Flynn sur ce point, Veleno aimerait également améliorer son jeu à l’offensive.

«Je veux aller plus souvent devant le but. Je veux réussir à trouver de l’espace ouvert dans la zone offensive, d’arriver à mieux me placer pour marquer. Ce sont des aspects majeurs qu’il faut que j’améliore», dit-il.

Mais l’entraîneur-chef des Sea Dogs est d’avis qu’il y a eu une nette progression dans le jeu depuis septembre.

«Son niveau de confiance, son niveau de confort, son jeu défensif, ses mises aux jeux, son lancer: il s’est amélioré de bien des façons. Il a fait tellement de progrès et il n’a pas encore complété sa première année. Son potentiel est excellent», croit-il.

Au moment d’écrire ces lignes, Veleno se trouvait au 12e rang des marqueurs chez les recrues de la LHJMQ.

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