SÉOUL, Corée, République de — Des procureurs sud-coréens ont demandé mercredi un mandat d’arrestation à l’endroit d’une amie de longue date de la présidente Park Geun-hye dans le cadre d’un scandale dont l’ampleur menace la présidence de Mme Park.

Le taux d’approbation de la présidente s’est effondré et plusieurs membres de l’opposition réclament maintenant sa démission, mais aucun n’ose encore enclencher les mesures de destitution par crainte de susciter la colère du public.

Un sondage récent n’accordait que 10 pour cent d’appuis populaires à Mme Park, et environ la moitié des personnes interrogées estimaient qu’elle devrait démissionner ou être destituée par l’assemblée nationale.

Mme Park a reconnu la semaine dernière que Choi Soon-sil a édité certains de ses discours et fourni une aide au chapitre des relations publiques, même si elle ne détient aucun poste gouvernemental. Les médias sud-coréens spéculent que Mme Choi aurait eu accès à des informations confidentielles et joué un rôle beaucoup plus important au sein du gouvernement.

Après avoir interrogé Mme Choi pendant deux jours, le bureau des procureurs de Séoul a demandé mercredi à un tribunal d’autoriser un mandat d’arrestation contre elle, selon un porte-parole de la cour. Les procureurs ont accusé Mme Choi de tentative de fraude et d’avoir abusé de son autorité quand ils ont réclamé le mandat, a dit Shin Jae-hwan sans fournir plus de détails.

Une décision est attendue d’ici à vendredi matin et Mme Choi demeurera détenue en attendant.

La presse sud-coréenne rapporte que la femme de 60 ans tirait les ficelles en coulisses et qu’elle a incité des entreprises à donner des millions de dollars à deux fondations qu’elle contrôle. Elle aurait ensuite utilisé ces fonds à des fins personnelles et pour préparer la retraite de Mme Park.

Les procureurs ont aussi demandé mercredi à interroger un ancien proche collaborateur de Mme Park concernant le rôle qu’il aurait joué dans l’obtention de 70 millions $ US en dons de la part de compagnies.

Mme Choi est la fille de feu Chae Tae-min, le leader d’un culte religieux qui aurait pris Mme Park sous son aile après l’assassinat de sa mère en 1974. Le père de Mme Park, l’ancien dictateur Park Chung-hee, a quant à lui été assassiné en 1979. Mme Park a reconnu que Mme Choi est une amie qui l’a aidée dans le passé.

Mme Park a aussi remplacé mercredi son premier ministre et deux autres dirigeants importants pour tenter de rétablir la confiance du public, mais ses détracteurs n’y voient qu’une manoeuvre de diversion.

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