Nhat V. Meyer Nhat V. Meyer / The Associated Press

SANTA ROSA, Calif. — Les incendies de forêt qui ravagent la région vinicole de la Californie se sont embrasés mercredi, détruisant des centaines de maisons et d’autres bâtiments et entraînant de nouveaux ordres d’évacuation. Mercredi soir, les autorités ont confirmé deux nouvelles victimes, portant le nombre de morts à 23.

Au moins 3500 maisons et commerces ont été détruits depuis le début des incendies de forêt dimanche, ce qui en a fait les troisièmes plus meurtriers et les plus destructeurs de l’histoire de l’État.

Les flammes ont brûlé plus de 680 kilomètres carrés jusqu’à présent.

Au moins 180 personnes ont été blessées et des centaines de citoyens manquent à l’appel.

Quelque 8000 pompiers tentent de sauver les vies humaines et les biens alors qu’ils combattent les flammes en avançant dans une végétation extrêmement sèche.

Près de trois jours après les premières flammes dans le nord de la Californie, les pompiers étaient toujours incapables, mercredi, de maîtriser les brasiers dont le nombre augmentait.

Le porte-parole du département des Forêts et de la Protection des incendies de la Californie, Daniel Berlant, a déclaré que 22 incendies étaient en activité mercredi, alors qu’il y en avait 17 mardi.

Les flammes se sont propagées dans la région vinicole et dans la ville côtière de Mendocino plus au nord, laissant derrière elles des braises qui couvent et de la fumée qui picote les yeux.

Des quartiers entiers ont disparu. Seules des cheminées en briques et des machines à laver carbonisées indiquaient que ces emplacements étaient autrefois occupés par des maisons.

Le shérif du comté de Sonoma, Robert Giordano, a déclaré que des centaines de personnes étaient portées disparues, mais que la majorité d’entre elles seront retrouvées. Les évacuations chaotiques et les communications déficientes des derniers jours ont rendu difficile la tâche de retrouver des proches et des amis.

Malgré cela, il s’attend à ce que le nombre de morts augmente.

«La dévastation est énorme, a-t-il dit. Nous ne pouvons même pas entrer dans la plupart des secteurs.»

«Nous avons connu de gros incendies auparavant, mais celui-ci est certainement l’un des plus sérieux et ce n’est pas terminé», a déclaré le gouverneur de l’État, Jerry Brown, lors d’une conférence de presse.

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