Getty Images/iStockphoto Les chercheurs reconnaissent que leurs résultats «suggèrent, mais ne prouvent pas, que la durée de vie humaine pourrait avoir une limite naturelle».

Après que l’espérance de vie n’a cessé d’augmenter au cours du 20e siècle, la durée maximale de la vie humaine pourrait avoir été atteinte, conclut une étude publiée la semaine dernière dans la revue scientifique Nature.

«Nos résultats suggèrent fortement que la durée maximale de vie des êtres humains est fixe et soumise à des contraintes naturelles», écrivent des chercheurs américains dirigés par Jan Vijg, qui se sont penchés sur l’âge maximal atteint dans une quarantaine de pays.

Ce n’est pas la première fois que des chercheurs s’intéressent à cette question. En 2014, une étude française avait déjà conclu que l’espérance de vie plafonnait depuis quelques années chez les athlètes de très haut niveau comme chez les super-centenaires, soit les personnes de plus de 110 ans. Aucun super-centenaire n’a jusqu’à présent réussi à égaler ou à dépasser le record de longévité de la Française Jeanne Calment, décédée en 1997 à l’âge de 122 ans.

Plateau atteint
En étudiant les super-centenaires de quatre pays (France, Japon, Royaume-Uni et États-Unis), les chercheurs américains ont découvert que l’âge maximal au décès avait augmenté rapidement de 1970 à 1990, avant d’atteindre un plateau en 1995.

Après cette date, l’âge maximal au décès a commencé à baisser légèrement, de l’ordre de 0,38 an chaque année, de 1995 à 2006.

Depuis le décès de Jeanne Calment, «les doyens de l’humanité sont morts aux environs de 115 ans et nous prédisons que cela ne devrait pas changer dans un avenir prévisible», a déclaré à l’AFP Brandon Milholland, l’un des auteurs de l’étude.

Il n’exclut pas que quelqu’un puisse vivre plus longtemps, mais les chances qu’un humain vive jusqu’à 125 ans sont quasi inexistantes, avec une «probabilité de moins de 1 sur 10 000», estime-t-il.
«De nouveaux progrès dans la lutte contre les maladies infectieuses et chroniques pourraient encore augmenter l’espérance de vie moyenne de la population, mais pas la durée maximale de la vie», relève Jan Vijg.

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