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MONTRÉAL – Faire de l’exercice pour améliorer sa capacité cardiovasculaire pourrait constituer une protection contre les pertes cognitives associées au vieillissement, selon une nouvelle étude signée par des chercheurs de l’Université de Montréal et du Centre de recherche de l’Institut universitaire de gériatrie de Montréal.

Les chercheurs ont étudié un groupe de 31 personnes âgées de 18 à 30 ans et un autre groupe de 54 personnes âgées de 55 à 75 ans. Cet échantillon a permis de comparer les participants plus âgés entre eux et avec le groupe de personnes plus jeunes qui n’ont pas encore entamé le processus de vieillissement en question.

Aucun des participants ne présentait de problème physique ou mental susceptible d’influer sur les résultats de l’étude.

Pour évaluer la forme physique des participants, on a mesuré leur consommation maximale d’oxygène sur 30 secondes pendant un effort intense sur un appareil d’exercice. Les capacités cognitives ont été mesurées au moyen d’un test validé scientifiquement consistant à montrer au sujet un mot désignant une couleur, mais écrit dans une couleur autre que celle représentée par le mot. Le sujet doit nommer la couleur des caractères.

Les participants ont subi trois examens par résonance magnétique pour évaluer la circulation sanguine dans le cerveau, pour mesurer l’activité cérébrale pendant le test et pour observer l’état physique de l’aorte.

La première auteure de l’étude, Catherine Gauthier, a expliqué que les résultats soutiennent l’hypothèse selon laquelle l’hygiène de vie contribue à entretenir l’élasticité des artères, ce qui aide à prévenir des dommages cérébrovasculaires en aval et à conserver ses facultés cognitives jusqu’à un âge plus avancé.

«Les changements cognitifs dus au vieillissement évoluent à peu près au même rythme que le durcissement artériel (…). Nous avons découvert que les adultes âgés qui ont une aorte en meilleure condition et une meilleure capacité aérobique obtiennent aussi un meilleur score dans un test cognitif. Nous pensons que la préservation de l’élasticité artérielle pourrait être l’un des mécanismes par lequel l’exercice ralentit le vieillissement cognitif», a-t-elle dit par voie de communiqué.

Le compte rendu de ces recherches a été publié le 20 août 2014 dans Neurobiology of Aging.

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