Chris Carlson Chris Carlson / The Associated Press

PORT ST. LUCIE, Fla. — Tim Tebow a trouvé un chandail orange et bleu avec le no 15 dans le dos lorsqu’il s’est présenté dans le vestiaire du complexe des ligues mineures des Mets de New York, lundi matin.

On lui a demandé si tout était à son goût.

«Oui!» s’est-il exclamé.

Il s’agit des mêmes couleurs qu’à l’époque où il a été champion national et vainqueur du trophée Heisman en Floride, et du même numéro qu’avec les Gators ainsi que pendant son séjour peu concluant comme quart-arrière dans la NFL. Et il les porte de nouveau alors qu’il tente de se faire une place au baseball, participant à son premier entraînement avec une équipe de la ligue de développement d’automne.

Il a montré une certaine puissance, claquant trois balles lors de la pratique au bâton au-delà de la clôture du champ droit. Il a aussi paru quelque peu rouillé, retroussant une demi-douzaine de faibles ballons. Et il a démontré qu’il doit beaucoup travailler, puisque l’un de ses relais a non seulement passé par-dessus la tête de tout le monde mais a presque abouti sur un terrain adjacent.

«C’était très agréable, a dit Tebow. Super. C’était génial de se retrouver au sein d’une équipe. C’était super de participer à un entraînement, d’exécuter quelques exercices, d’avoir du plaisir, de prendre part à la pratique au bâton, d’apprendre à connaître les gars et d’essayer de me rappeler autant de noms que possible.»

Et comme on pouvait s’y attendre, il y avait une atmosphère de cirque.

Des centaines d’amateurs — plusieurs portant des chandails de Tebow, certains même avec celui des Mets déjà en vente avec le nom de Tebow — ont assisté à l’entraînement. Un travailleur du complexe des Mets a reconnu que les séances d’entraînement de la ligue de développement d’automne l’année dernière avaient attiré peut-être au maximum quelques dizaines de personnes. Un hélicoptère d’une station de nouvelles a tournoyé au-dessus du champ extérieur où Tebow s’est entraîné pendant plus d’une heure.

Il y a moins d’un mois, Tebow se trouvait aux Philippines, son pays d’origine, oeuvrant auprès d’enfants malades et ayant des besoins spéciaux — l’une de ses passions depuis longtemps.

Il est maintenant l’un des 58 joueurs dans la formation de cette équipe de développement, et à 29 ans, il est aussi quatre ans plus âgé que tout autre joueur invité. Deux des joueurs de la formation n’auront 18 ans que l’année prochaine.

Tebow a joué au baseball organisé pour la dernière fois à sa première année à l’école secondaire, quand il a conservé une moyenne de presque .500 à Nease High près de Jacksonville, en Floride. Espérant maintenant devenir un voltigeur professionnel, Tebow s’est présenté devant des dépisteurs à Los Angeles le mois dernier et, peu de temps après, les Mets lui ont offert un contrat avec une prime de 100 000 $ US.

Tebow a participé pour la dernière fois à un match de la saison régulière de la NFL pendant la saison 2012. Il a pris part au camp d’entraînement des Patriots de la Nouvelle-Angleterre en 2013 et des Eagles de Philadelphie en 2015. Il a commencé à s’entraîner avec le désir de sérieusement tenter sa chance au baseball il y a quelques mois.

Il a confié que si les Patriots — privés de Tom Brady encore suspendu pour deux autres matchs tandis que Jimmy Garoppolo s’est blessé dimanche — ou toute autre équipe de football lui faisaient signe, la réponse ne se ferait pas attendre.

«Je fais partie de la famille des Mets»,a dit Tebow.

Les Mets ont révélé que Tebow participera aux entraînements quotidiens jusqu’à jeudi. Il sera exempté des entraînements vendredi et samedi pour lui permettre d’assumer ses fonctions d’analyste de football au réseau SEC, et la formation de cette ligue a congé le dimanche.

Mais Tebow a précisé qu’il envisage de s’entraîner vendredi avant de partir pour s’acquitter de ses responsabilités à la télévision, affirmant qu’il sera probablement absent du camp pendant environ 24 heures seulement. Il s’est dit sérieux dans sa démarche et a insisté pour dire que son objectif est se tailler une place dans les Ligues majeures.

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