CHARLOTTE, N.C. — Les Panthers de la Caroline n’ont jamais prévenu le quart Cam Newton qu’ils avaient l’intention d’échanger son receveur no 1 et bon ami avant de passer à l’acte.

Newton a appris que Kelvin Benjamin avait été échangé aux Bills de Buffalo en même temps que tout le monde — quand la transaction a été annoncée.

Le joueur par excellence de la NFL en 2015 n’a pas paru très heureux de la situation lors d’une conférence de presse cette semaine. Il a aussi évité de critiquer la direction. Il a plutôt dirigé l’attention sur l’avenir, affirmant que les Panthers devaient «tourner la page» et se préparer pour le match de dimanche. Les Panthers accueilleront alors les Falcons d’Atlanta.

«Je ne pense pas que les Falcons s’intéressent à ça, a rétorqué Newton au sujet de l’échange. Mon opinion est sans importance. Nous avons un travail à faire, c’est gagner des matchs de football.»

Les Panthers doivent espérer que Newton aura tourné la page d’ici dimanche.

Les Saints (5-2, les Panthers (5-3) et les Falcons (4-3) sont impliqués dans une lutte serrée dans la section Sud de la Nationale. Chaque match est important, particulièrement ceux contre des rivaux de section.

Curtis Samuel ou Russell Shepard obtiendra le départ du côté opposé du terrain à Devin Funchess. L’entraîneur Ron Rivera a aussi noté que Kealin Clay aura la chance de se faire valoir.

Le porteur de ballon recrue Christian McCaffrey est le joueur qui a capté le plus de passes chez les Panthers cette saison.

«Ils vont probablement envoyer le ballon plus souvent en direction (de Samuel) et augmenter le rôle de McCaffrey dans le jeu aérien, a noté le demi de coin des Falcons Desmond Trufant. Peu importe, nous serons prêts.»

Les Falcons ont leurs propres problèmes à régler à l’attaque. Ils ont été limités à moins de 20 points lors de trois revers d’affilée avant de se racheter avec une victoire de 25-20 face aux Jets de New York la semaine dernière.

Malgré tout, le secondeur des Panthers Luke Kuechly ne prendra pas les Falcons à la légère.

«Ils ont des joueurs talentueux à toutes les positions à l’attaque, a-t-il rappelé. Ils peuvent marquer 40 points dans le temps de le dire.»

Les Falcons avaient aussi un dossier de 4-3 après sept rencontres la saison dernière, avant de finalement atteindre le Super Bowl. L’entraîneur Dan Quinn a toutefois indiqué qu’il n’allait pas se servir de cette observation comme source de motivation.

«Nous nous concentrons sur la saison 2017 et sur les moyens pour atteindre notre plein potentiel, a-t-il affirmé. Nous devons rester dans le moment présent. L’objectif est de gagner le prochain match.»

Pour atteindre leur plein potentiel, les Falcons doivent espérer voir Julio Jones retrouver sa forme des beaux jours. Le receveur a connu un seul match d’au moins 100 verges de gains et a été limité à un seul touché jusqu’ici cette saison. Il a toutefois capté 25 passes pour 538 verges de gains et deux majeurs à ses trois derniers matchs face aux Panthers.

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