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19:12 15 janvier 2020

Alexis Lafrenière, la tête d’affiche du match des meilleurs espoirs

Alexis Lafrenière, la tête d’affiche du match des meilleurs espoirs
Photo: Peter Power/La Presse canadienneAlexis Lafrenière

HAMILTON — Alexis Lafrenière en a épaté plus d’un en République tchèque.

À l’approche du championnat du monde de hockey junior, on savait que celui qu’on voit comme le premier choix du prochain repêchage de la LNH a une fine touche de marqueur, un grand talent pour manier la rondelle et un coup de patin de niveau supérieur.

Ce que tant de gens ont remarqué en plus, c’est l’étendue de sa trousse à outils comme hockeyeur.

Lafrenière est coriace, il aime le côté robuste et ne recule pas devant un défi, incluant la blessure au genou qui aurait pu faire dérailler son tournoi. Le natif de Saint-Eustache a lutté contre l’inconfort pour aider le Canada à remporter l’or.

«C’était bon de voir ça à l’international, a déclaré Dan Marr, le directeur du bureau central de recrutement de la LNH. Quand on a son talent  – la vitesse, les compétences, l’intelligence, l’ardeur au travail, la persévérance, la volonté d’être le meilleur, la soif de gagner, tout ça, ça paraît. C’était plaisant de voir ça. »

L’ailier de 18 ans et le reste de l’élite junior auront une autre chance de briller sur une grande scène jeudi, lors du match annuel des meilleurs espoirs de la LCH.

«C’est agréable de jouer avec eux, mais aussi de jouer contre eux, a dit la vedette de l’Océanic de Rimouski après des tests sur glace et hors glace, mercredi. C’est plaisant de côtoyer ces gars-là.»

Patineur nord-américain le mieux coté, Lafrenière a inscrit 24 buts et 73 points en 34 matches (il a raté neuf rencontres, vu sa présence avec l’unifolié).

Dans tout le pays, un seul joueur a davantage de points soit Marco Rossi, des 67s d’Ottawa (74 points, en 32 matches).

Lafrenière a été nommé le joueur par excellence du tournoi mondial junior (il a fourni quatre buts et 10 points en cinq matches). Absent lors de deux matchs à cause d’ennuis au genou, il a tout de même continué de se démarquer en vue du repêchage qui se tiendra à Montréal, en juin.

Lafrenière a mentionné que l’aspect physique est une partie importante de ce qu’il a à offrir.

«Jouer un style physique, ça aide à bien commencer un match, a dit l’athlète de six pieds un et 196 livres. C’est une bonne façon d’essayer de donner un élan à votre équipe.»

Les autres joueurs de l’équipe canadienne junior qu’on verra jeudi sont le centre Quinton Byfield, le défenseur Jamie Drysdale, l’attaquant Dawson Mercer et le gardien Nico Daws, le mieux classé du continent à sa position.

Ils font partie de l’équipe des Rouges, tandis que Lafrenière est dans celle des Blancs.

«Il est tellement bon, a confié Drysdale, à propos de Lafrenière. Je ne serais pas surpris s’il faisait quelque chose de spectaculaire.»

Cole Perfetti, classé patineur nord-américain n ° 4, a bien hâte à l’affrontement.

«C’est gros, a mentionné le centre du Spirit de Saginaw, de la Ligue de l’Ontario. Beaucoup de grands noms ont participé à ce match-là.»

Lafrenière essaie constamment de repousser ses limites. Il l’a fait lors des tests mercredi et il continue de raffiner son jeu à chaque occasion.

«Je suis bien entouré, a dit Lafrenière. J’essaie juste de continuer à travailler sur tout. Je veux toujours m’améliorer dans tous les aspects.»

Lafrenière a eu quelques jours de congé après le long vol de retour d’Europe, mais il a vite repris le rythme dans le circuit Courteau.

Samedi dernier, il a inscrit un but et deux passes contre les Huskies de Rouyn-Noranda, aidant l’Océanic à gagner 3-0.

«Ç’a été un mois assez fou mais vraiment, vraiment plaisant, a dit Lafrenière. J’ai eu la chance de gagner l’or avec un groupe incroyable. J’ai réalisé un rêve.»

Joshua Clipperton, La Presse canadienne