CALGARY — Jerome Messam retournera chez lui pour vivre une première finale de la Coupe Grey après sept saisons et cinq clubs différents dans la Ligue canadienne de football.

Le meilleur porteur de ballon du circuit Orridge cette saison jouera un rôle de premier plan pour les Stampeders de Calgary dans le match de dimanche face au Rouge et Noir d’Ottawa, qui sera présenté dans sa ville natale, Toronto.

Âgé de 31 ans, Messam a joué son football secondaire en banlieue de la Ville reine, à l’école secondaire Notre Dame Catholic, de Brampton.

«C’est ma première Coupe Grey. Ça fait sept ans que j’attends. J’essaie de contrôler mes émotions présentement, a dit Messam. Je sais que quand nous entrerons sur le terrain dimanche, j’aurai le sentiment d’être arrivé à destination.

«Je suis de Toronto et j’aurai plusieurs membres de ma famille dans les estrades. Ma conjointe est là. Elle est enceinte, alors on va souligner cela tranquillement à la maison avec tous les miens.»

Les Stampeders se sont envolés vers Toronto ce mardi en prévision de cette 104e Coupe Grey.

Redoutable demi à l’attaque de six pieds trois, 254 livres, Messam s’est taillé une place à Calgary après des arrêts à Vancouver, Edmonton, Montréal et Regina qui ont duré deux ans ou moins.

Il a mené la LCF avec 1198 verges au sol en 2016 et a été l’un des deux seuls porteurs de ballon à franchir le cap des 1000 verges.

Messam est aussi doté d’un beau talent de receveur: il a amassé pour 485 verges de gains par la passe et il a terminé au deuxième rang du circuit avec 12 touchés au total.

Il a établi des marques personnelles cette saison pour les verges au sol, par la passe, les courses (206) et les attrapés (54). Son travail lui a valu une deuxième nomination à titre de joueur canadien par excellence. Il a remporté l’honneur en 2011, après avoir récolté 1057 verges au sol pour les Eskimos. À l’époque, Messam était devenu seulement le troisième Canadien depuis 1960 à récolter plus de 1000 verges au sol.

Messam est opposé au receveur des Tiger-Cats de Hamilton Andy Fantuz pour le titre cette année. Les vainqueurs seront dévoilés ce jeudi.

«Je suis très chanceux que tout se déroule de la sorte. Souhaitons que je puisse gagner cet honneur jeudi, puis la coupe devant ma famille et mes amis ce dimanche. Je n’aurais pu écrire meilleur scénario.»

Les Stamps ont acquis Messam des Roughriders en octobre 2015, alors que le demi étoile Jon Cornish était blessé. Messam occupait alors le deuxième rang de la LCF chez les porteurs de ballon, mais les Riders étaient éliminés de la course aux séries et l’ont échangé.

Cornish a pris sa retraite au cours de la saison morte suivante et Messam a signé un nouveau contrat à Calgary au lieu de devenir joueur autonome.

«C’est un endroit amusant où travailler, a souligné Messam. Les gars croient en notre entraîneur et croient en nous. Je pense que ça paraît sur le terrain. (…) Notre attaque est difficile à arrêter, ce qui me facilite la tâche. Je peux jouer avec confiance sans trop me questionner.»

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