Gerry Broome Jeff Skinner, Seth Jones. Gerry Broome / The Associated Press

COLUMBUS, États-Unis – Les Blue Jackets de Columbus ont réglé l’un des dossiers les plus importants de l’entre-saison en octroyant un contrat de six ans, d’une valeur globale de 32,4 millions $, au défenseur Seth Jones.

Jones, qui aurait pu devenir joueur autonome avec compensation à compter du 1er juillet, touchera un salaire annuel moyen de 5,4 millions $ jusqu’à la conclusion du contrat, à la fin de la saison 2021-2022.

L’agent de Jones, Pat Brisson, a confirmé la durée du contrat, qui inclut une clause modifiée de non-échange qui sera valide lors des deux dernières années de l’entente.

Quatrième choix de l’encan junior de 2013, Jones a été acquis des Predators de Nashville en retour de Ryan Johansen le 6 janvier dernier.

«L’acquisition de Seth Jones était très importante pour notre organisation et le fait de conclure une entente à long terme afin qu’il demeure un porte-couleurs des Blue Jackets était une priorité, a affirmé le directeur général Jarmo Kekalainen.

«À l’âge de 21 ans, Seth ne fait que commencer à exploiter son potentiel en tant que joueur. Il a toutes les qualités recherchées d’un défenseur et il sera un joueur très important et un leader de notre équipe pendant de nombreuses années.»

En trois campagnes dans la Ligue nationale de hockey, Jones a amassé 17 buts et 66 passes pour un total de 83 points. L’an dernier, il a récolté 31 points, dont 20 en 41 matchs avec les Blue Jackets.

La saison dernière, Jones a établi des sommets personnels aux chapitres des mentions d’aide, des points et des tirs aux buts, et joué en moyenne pendant un peu plus de 22 minutes par match.

«J’aime beaucoup la direction qu’emprunte l’équipe, a déclaré Jones lors d’une conférence de presse mercredi. Je voulais vraiment demeurer ici et signer un contrat.»

L’entente avec Jones a par ailleurs incité les Blue Jackets à racheter les deux dernières années du contrat du défenseur Fedor Tyutin. Si Tyutin était demeuré avec les Blue Jackets, son salaire aurait représenté 4,5 millions $ vis-à-vis la masse salariale. La décision des Blue Jackets leur permettra d’épargner presque 3,3 millions $.

«Fedor Tyutin est un professionnel dans tous les sens du terme, et il a été un élément important des Blue Jackets de Columbus pendant de nombreuses années. Mais cette décision s’explique par notre profondeur à la ligne bleue et parce que nous devions nous donner une plus grande marge de manoeuvre au niveau financier», a expliqué Kekalainen.

Les Blue Jackets devaient aussi tenir compte du repêchage d’expansion pour la nouvelle concession de Las Vegas. Tyutin était l’un des six joueurs des Blue Jackets dotés d’une clause de non-mouvement, ce qui aurait obligé les Blue Jackets à le protéger.

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