FOXBOROUGH, Mass. — La semaine a commencé avec quelques insultes de la part des négligés. Le reste de la semaine a été dominé par des spéculations sur l’état de la main d’un certain quart âgé de 40 ans.

Les Patriots (14-3), champions en titre du Super Bowl, sont largement favoris à l’approche de leur septième participation d’affilée au championnat de l’Association américaine, dimanche, face aux Jaguars de Jacksonville. Mais ce statut pourrait changer rapidement si la blessure à la main droite de Tom Brady s’avérait importante.

Brady a participé à seulement certains exercices à l’entraînement en début de semaine, puis a sauté son tour jeudi.

Au cours de sa carrière de 18 saisons, Brady n’a jamais raté un départ lors des éliminatoires. Questionné vendredi sur sa disponibilité pour le match de dimanche, il a simplement répondu: «On verra».

Il portait des gants rouges et a rétorqué «je ne parlerai pas de ça» à toutes les autres questions entourant sa main.

L’offensive des Patriots, la meilleure du circuit, aura besoin d’un Brady en grande forme face à la défensive des Jaguars, la deuxième meilleure dans la NFL.

Les Jaguars (12-6), qui visent une première participation au Super Bowl, ont vu leur unité défensive marquer huit touchés cette saison — trois de plus que n’importe quelle autre équipe. Il s’agit aussi du plus haut total de majeurs inscrits par la défensive d’une équipe depuis les Bears de Chicago en 2012.

Au cours de sa carrière, Brady a affronté une des deux meilleures défensives du circuit à trois reprises lors des éliminatoires et il présente un dossier de 3-0 avec un ratio de plus de 100 dans chacune de ces trois parties.

L’ailier défensif des Jaguars Calais Campbell soutient que son unité a beaucoup de respect pour Brady. Il a ensuite rejeté la notion que les Jaguars ont été chanceux lors de leur victoire face aux Steelers de Pittsburgh, le week-end dernier.

«Nous avons gagné notre place, a-t-il dit. Nous avons travaillé fort pour obtenir cette occasion. Je peux dire sincèrement que je m’attendais à ce que nous nous retrouvions dans cette situation.»

Les Patriots ont gagné leurs sept derniers matchs face aux Jaguars, et leurs deux dernières confrontations lors des éliminatoires. Depuis leur arrivée dans la NFL en 1995, les Jaguars présentent un dossier de 1-10 face aux Patriots, incluant les éliminatoires.

«Nous allons tout faire pour gagner et atteindre le Super Bowl, a dit Campbell. On dit qu’il faut battre les meilleurs pour être les meilleurs. C’est ce que nous allons tenter de faire.»

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