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Diggs propulse les Vikings au tour suivant

Jim Mone / The Associated Press Photo: Jim Mone

MINNEAPOLIS — Il ne restait plus rien à Case Keenum, sauf lancer le ballon en profondeur et implorer les dieux. Ils ont répondu à l’appel.

Keenum a lancé une passe du désespoir de 61 verges à Stefon Diggs, qui a évité un plaqué pour inscrire un touché victorieux qui a propulsé les Vikings du Minnesota vers une victoire de 29-24 aux dépens des Saints de La Nouvelle-Orléans, dimanche.

Drew Brees avait d’abord orchestré une séquence offensive qui s’était conclue par un placement de 43 verges de Wil Lutz, procurant une avance de 24-23 aux Saints avec 25 secondes à écouler.

Les Vikings n’avaient plus de temps d’arrêt et Keenum a reculé dans la pochette alors qu’il ne restait que 10 secondes à jouer. Il a rejoint Diggs, qui a saisi le ballon avant de voir Marcus Williams se pencher de façon boiteuse sous le receveur des Vikings.

Diggs a gardé son équilibre et il a parcouru les dernières verges le séparant de la zone des buts sans être touché pour semer l’hystérie au U.S. Bank Stadium.

«Je suis simplement reconnaissant, a dit Diggs. Ils nous comptent pour battus chaque fois. Personne ne croit que nous allons réussir. Le match devait être terminé. J’arrête de jouer quand le cadran n’affiche plus une seconde. C’est tout.»

Le U.S. Bank Stadium accueillera le Super Bowl, le 4 février, ce qui veut donc dire que les Vikings pourraient devenir la première équipe de l’histoire de la NFL à disputer la finale du circuit dans son enceinte. Ils devront d’abord se mesurer aux Eagles à Philadelphie, dans le cadre de la finale d’Association Nationale.

«C’était toute une partie n’est-ce pas?, a déclaré l’entraîneur-chef des Vikings, Mike Zimmer. En plus, c’est la bonne équipe qui a gagné.»

Même si l’ailier défensif Brian Robison était le seul joueur de l’équipe actuelle des Vikings à avoir vécu la défaite en prolongation aux mains des Saints, en 2009, lors de la finale de la Nationale, les Vikings ont obtenu leur revanche neuf ans plus tard.

Ils y ont mis beaucoup d’émotion et de drame, après avoir vu les Saints effacer un retard de 17 points en deuxième demie.

Brees a conjugué ses efforts avec Michael Thomas pour deux touchés en l’espace de 3:09, en deuxième demie. Le premier majeur a couronné une poussée de 12 jeux et 80 verges tandis que le second a été préparé par une interception de Williams.

L’entraîneur-chef des Saints, Sean Payton, a perdu deux contestations — et deux temps d’arrêt — lors de la séquence à l’attaque des Vikings, qui s’est terminée par un placement de 49 verges de Kai Forbath. L’équipe locale prenait alors les devants 20-14.

Quand George Johnson a bloqué un botté de dégagement de Ryan Quigley, les Saints ont récupéré le ballon à la ligne de 40 des Vikings. Quatre jeux plus tard, Brees a de nouveau fait des siennes, repérant Alvin Kamara dans la zone des buts pour un touché de 14 verges dans les dernières minutes du quatrième quart. Pour la première fois de la rencontre, les Saints jouaient avec une avance.

Les Vikings n’ont cependant pas baissé les bras, se donnant une priorité de 23-21 avec 89 secondes à faire, à la suite d’un placement de 53 verges de Forbath. Il s’agissait du troisième botté de précision de l’affrontement pour lui.

Brees, qui sera assurément élu au Temple de la renommée du football et qui possède une bague du Super Bowl, a profité des nombreuses secondes à sa portée pour placer les Saints en bonne position. Toutefois, il a à son tour laissé trop de temps à Keenum, qui n’a jamais été repêché et qui effectuait un premier départ en séries dans la NFL.

Keenum a complété 25 de ses 40 passes pour des gains aériens de 318 verges. Diggs a capté six ballons pour des gains de 137 verges.

«Ça prendra un peu de temps avant de se relever de cette défaite», a affirmé Payton, qui a porté à 1-5 sa fiche lors des matchs éliminatoires à l’étranger.

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